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WhatsApp processa NSO de Israel por ajudar espionagem de telefones em todo o mundo

O aplicativo de mensagens do WhatsApp é exibido em um iPhone da Apple. San Anselmo, Califórina, em 14 de maio de 2019. O WhatsApp, anunciou uma violação de segurança cibernética que torna os usuários vulneráveis à instalação de spywares maliciosos, smartphones iPhone e Android. A empresa está incentivando seus 1,5 bilhão de usuários a atualizar o aplicativo o mais rápido possível. (Ilustração fotográfica de Justin Sullivan/Getty Images)

O WhatsApp processou a empresa de vigilância israelense NSO Group na terça-feira, acusando-a de ajudar espiões do governo a invadir os telefones de cerca de 1.400 usuários em quatro continentes, em uma onda de hackers cujos objetivos incluem diplomatas, dissidentes políticos, jornalistas e altos funcionários do governo, informa a Reuters.

Em uma ação movida em um tribunal federal de São Francisco, o serviço de mensagens WhatsApp, de propriedade do Facebook, acusou a NSO de facilitar a invasão de hackers pelo governo em 20 países. México, Emirados Árabes Unidos e Bahrein foram os únicos países identificados.

O WhatsApp disse em comunicado que 100 membros da sociedade civil foram atingidos e chamou de “um padrão inconfundível de abuso”.

A NSO negou as acusações.

“Nos termos mais fortes possíveis, contestamos as alegações de hoje e as combatemos vigorosamente”, afirmou a NSO em comunicado. “O único objetivo da NSO é fornecer tecnologia às agências governamentais de inteligência e de aplicação da lei para ajudá-las a combater o terrorismo e crimes graves.”

O WhatsApp disse que o ataque explorou seu sistema de videochamadas para enviar malware para os dispositivos móveis de vários usuários. O malware permitiria que os clientes da NSO – supostamente governos e organizações de inteligência – espionassem secretamente o proprietário de um telefone, abrindo suas vidas digitais para análise oficial.

O WhatsApp é usado por cerca de 1,5 bilhão de pessoas por mês e costuma oferecer um alto nível de segurança, incluindo mensagens criptografadas de ponta a ponta que não podem ser decifradas pelo WhatsApp ou por terceiros.

O Citizen Lab, um laboratório de pesquisa em segurança cibernética da Universidade de Toronto que trabalhou com o WhatsApp para investigar hackers, disse à Reuters que os alvos incluem personalidades conhecidas da televisão, mulheres de destaque que foram submetidas a campanhas de ódio online e pessoas que enfrentaram “tentativas de assassinato e ameaças de violência”.

Nem o Citizen Lab nem o WhatsApp identificaram os alvos por nome.

Os governos voltaram-se cada vez mais para o sofisticado software de hackers, já que as autoridades buscam colocar seu poder de vigilância nos cantos mais distantes da vida digital de seus cidadãos.

Empresas como a NSO dizem que sua tecnologia permite que as autoridades contornem a criptografia que protege cada vez mais os dados mantidos em telefones e outros dispositivos. Mas os governos raramente falam publicamente sobre suas capacidades, o que significa que invasões digitais como as que afetaram o WhatsApp geralmente acontecem nas sombras.

O advogado Scott Watnik disse que a ação do WhatsApp foi “totalmente sem precedentes”, explicando que os principais provedores de serviços tendem a evitar processos judiciais por medo de “abrir o capô” e revelar muito sobre sua segurança digital. Ele disse que outras empresas acompanhariam o andamento do processo com interesse.

“Certamente poderá estabelecer um precedente”, disse Watnik, que preside a prática de segurança cibernética no escritório de advocacia Wilk Auslander em Nova York.

O processo procura impedir a NSO de acessar ou tentar acessar os serviços do WhatsApp e do Facebook e busca danos não especificados.

Uma foto de arquivo datada de 6 de maio de 2018 mostra o proeminente jornalista saudita Jamal Khashoggi em Istambul, Turquia [Omar Shagaleh/Agência Anadolu]

O software de hackers por telefone da NSO já foi implicado em uma série de violações de direitos humanos na América Latina e no Oriente Médio, incluindo um escândalo de espionagem no Panamá e uma tentativa de espionar um funcionário do grupo de direitos humanos da Amnistia Internacional, com sede em Londres.

A NSO sofreu um escrutínio particularmente severo com a alegação de que seu spyware teve um papel na morte do jornalista do Washington Post ,Jamal Khashoggi, que foi assassinado no consulado saudita em Istambul há pouco mais de um ano.

O amigo de Khashoggi, Omar Abdulaziz, é um dos sete ativistas e jornalistas que levaram a empresa de spywares ao tribunal em Israel e Chipre por alegações de que seus telefones foram comprometidos, usando a tecnologia NSO. A Anistia também entrou com uma ação, exigindo que o Ministério da Defesa de Israel revogue a licença de exportação da NSO para “impedir que ela lucre com a repressão patrocinada pelo Estado”.

A NSO tentou recentemente limpar sua imagem depois que foi comprada pela empresa privada, Novalpina Capital, baseada em Londres, no início deste ano. Em agosto, Shalev Hulio, co-fundador da NSO, apareceu no programa “60 Minutes” e se vangloriou de que seu spyware havia salvado “dezenas de milhares de pessoas”. Ele não forneceu detalhes.

A NSO também chamou uma série de consultores de alto nível, incluindo o ex-governador da Pensilvânia, Tom Ridge, e Juliette Kayyem, professora sênior de segurança internacional na Universidade de Harvard. No mês passado, a NSO anunciou que começaria a cumprir as diretrizes da ONU sobre violações dos direitos humanos.

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